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Olhando para o espaço profundo com um instrumento que eles construíram, um grupo de estudantes e pesquisadores teve uma visão surpreendente de um recém-descoberto buraco negro a 30.000 anos-luz da Terra.

No outono de 2019, estudantes e pesquisadores do Massachusetts O Institute of Technology e a Universidade de Harvard estavam trabalhando com um instrumento que eles projetaram e agora operam, o Espectrômetro de Imagem de Raios-X Regolith (REXIS), que está a bordo Nave espacial OSIRIS-REx da NASA . Enquanto usava o instrumento do tamanho de uma caixa de sapatos para observar o asteróide Bennu, o destino da espaçonave, a equipe fez uma detecção inesperada: um novo buraco negro na constelação de Columba

O REXIS mede raios-X emitidos por objetos como o Bennu em resposta à radiação solar. Em 11 de novembro de 2019, o grupo colaborativo de pesquisadores e estudantes detectou raios-X irradiando de um ponto próximo à margem de Bennu.

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) Esta imagem mostra a explosão de raios-X do buraco negro MAXI J0637-043. (Crédito da imagem: NASA / Goddard / Universidade do Arizona / MIT / Harvard)
)

“” Nossas verificações iniciais não mostraram nenhum objeto catalogado anteriormente no nessa posição no espaço “, Branden Allen, cientista de pesquisa de Harvard e supervisor de estudantes que primeiro notou a radiação nos dados disse em uma declaração da NASA .

Após uma análise mais aprofundada, a equipe descobriu que os raios-X vistos da borda de Bennu vinham de um binário de raios-X de um buraco negro recém-queimado. O buraco negro, conhecido como MAXI J0637-430, foi descoberto apenas uma semana antes dessas observações por pesquisadores do telescópio MAXI do Japão, que opera a bordo da Estação Espacial Internacional. Os raios X também foram detectados pelo telescópio Neutron Star Interior Composition Explorer (NICER) da NASA, que também está na estação espacial.

Embora ambos os telescópios tenham conseguido detectar os raios X de Em órbita baixa da Terra, o REXIS detectou o evento a milhões de quilômetros da Terra. Essa observação marca a primeira vez que uma explosão desse tipo foi detectada no espaço interplanetário, de acordo com o comunicado.

“A detecção dessa explosão de raios-X é um momento de orgulho para equipe REXIS. Isso significa que nosso instrumento está funcionando como esperado e no nível exigido dos instrumentos científicos da NASA “, disse Madeline Lambert, uma estudante de graduação do MIT que projetou as seqüências de comando do instrumento (que acabaram revelando o buraco negro), em comunicado. .

O instrumento REXIS, além de observar o cosmos, fornece uma oportunidade para estudantes e jovens cientistas obterem experiência prática. Até o momento, quase 100 estudantes de graduação e pós-graduação trabalharam na equipe REXIS.

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